<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.0 Transitional//EN">
<HTML><HEAD>
<META http-equiv=Content-Type content="text/html; charset=iso-8859-1">
<META content="MSHTML 6.00.2800.1400" name=GENERATOR>
<STYLE></STYLE>
</HEAD>
<BODY style="FONT-SIZE: 10pt; FONT-FAMILY: Arial; BACKGROUND-COLOR: #ffffff" 
bgColor=#ffffff>
<DIV>Hi, Esther;</DIV>
<DIV>&nbsp;</DIV>
<DIV>It's a while since I read Merlin, but here's a review I did at the 
time.</DIV>
<DIV>&nbsp;</DIV>
<DIV>
<P class=MsoBodyTextIndent><SPAN lang=EN-AU>The Merlin Conspiracy is a follow up 
to DWJ's earlier book "Deep Secret". It must be close to the same length, but 
was written for children rather than adults. Very little mention is made of the 
events in Deep Secret, and only two characters from that book reappear in the 
flesh. Indeed, (I think) only two or three others (Nick Mallory's deceased birth 
parents and his half brother) are even mentioned, which disappointed me a 
little. I'd like to know what had happened to Maree and Rupert. </SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">&nbsp;<?xml:namespace prefix = o ns = 
"urn:schemas-microsoft-com:office:office" /><o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">Nick is still fourteen, I think, so the 
events in&nbsp;"MC" must take place less than a year after those in&nbsp;"DS". 
He is still determined to become a Magid, and his Earth dad, Ted Mallory, is 
still attending conventions. And this is about all we learn that pertains to the 
previous book.<o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">&nbsp;<o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">Like "DS", the story is told in dual first 
person, with Nick being one narrator and Arianrhod Hyde, (known as "Roddy") the 
other. Roddy lives in Blest, which is another version of the British Isles. 
London, Salisbury and Stonehenge and&nbsp;Wales&nbsp;all exist under those 
names, but the King of Blest travels constantly about the land. With him travels 
the court, made up mostly of wizards and their relatives, some of whom have 
magic. Roddy is the daughter of a weather wizard and a witch, both of whom seem 
pleasant and ordinary people (so far as a magic-user can be ordinary!). It 
therefore comes as a slight shock, later in the book, to meet Roddy's two 
grandfathers who are very far from ordinary. <o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">&nbsp;<o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">Roddy is a little tired of travelling with 
the court, and spends much of her time protecting her slightly younger friend 
Grundo, who is dyslexic in magic as well as reading and writing. As the King's 
Progress nears Wales, Roddy's mother gets a message that Roddy is to go and 
visit her maternal grandfather at his manse. (Shades of DWJ's own grandfather?) 
Mam seems very shaken by this, and Roddy agrees to go if Grundo can accompany 
her.<o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">&nbsp;<o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">Meanwhile, Nick Mallory is reluctantly 
attending a detective writers' convention with his dad. Tom Mallory wants to 
meet his favourite author, Maxwell Hyde, but just as he's on the point of 
achieving this ambition, someone murmurs "Off you go!" to Nick, who promptly 
finds himself in another world. Without giving away too much, I can say that 
Nick is soon caught up with a quasi-security force which contains a very large 
man named Arnold. And yes, I do think DWJ did it on purpose. On the run, Nick 
encounters big cats, a drunk, a beautiful girl and a most charming elephant, all 
three of whom need his help. He meets an assassin, and changes the destiny of a 
city. He encounters some truly horrible food and a clever&nbsp;world-skipping 
goat, as well as an extraordinarily powerful man named Romanov. 
<o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">&nbsp;<o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">Meanwhile, Roddy has been given a huge 
source of power and she and Grundo have made some terrifying discoveries of 
treason and wickedness to do with the new Merlin (the King's official wizard) 
and Grundo's mother and her lover. Roddy desperately needs help, which comes in 
the form of a world-travelling teenage wizard, the very amateur 
Nick.<o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">&nbsp;<o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">The story, though long, never lags, and 
some of DWJ's most felicitous characters flock its pages. Mini the elephant is 
wonderful, Sybil is a thoroughly wicked villain. There is a pair of brilliantly 
conceived twins, and a wonderful old witch in the mode of Howl's old tutor Mrs 
Pendragon from "Howl's Moving Castle". There are echoes of many other books here 
too - Roddy's grandmother could be a sister to the elderly witch in "A Sudden 
Wild Magic", while the wicked, the weak and the untrustworthy seem to have their 
roots in "The Lives of Christopher Chant". Human relationships get a serve too, 
in typical DWJ fashion, with parent/child, sibling/sibling, husband/wife 
relationships all under the eyeglass. <o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">There's even another (and mostly benign) 
version of the thoroughly unbenign thornlady in "DS", plus some hints of 
"Archer's Goon" in characters who are really personifications. And of course 
there are plenty of twists in the tale that I defy anyone to sniff out ahead of 
time. I was taken totally by surprise on at least three occasions by events and 
explanations that seemed perfectly obvious in hindsight.<o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">&nbsp;<o:p></o:p></SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">A few points - I'd love to have learned 
more about the panther, Gwyn and Maxwell Hyde, Mini and Helga and even Romanov. 
There were hints about all these characters' backstories and origins that I wish 
I could have followed up. The ending is marvellously controlled; a typical 
tightly woven DWJ ending, but easier to understand than that of "Fire and 
Hemlock" or even "Howl's Moving Castle". The last note is in a minor key, 
hinting at something more to come, although, knowing DWJ, this mightn't mean a 
promise. Then there are the salamanders, the dragon, the beings, the little 
folk... all the wonderful ingredients used with such precision that there's 
never the slightest hint that anything has been put there for effect. This is 
*easily the best longer book I've read this year and probably last year too. It 
would be most unfair to compare it with shorter (say 30K) books, so I 
won't.</SPAN></P>
<P class=MsoNormal style="MARGIN-LEFT: 1in"><SPAN lang=EN-AU 
style="FONT-FAMILY: 'Comic Sans MS'">Sallyo.<o:p></o:p></SPAN></P></DIV></BODY></HTML>